Raid sanglant sur le campus

Kent State © 2020 Derf Backderf (Ça et Là)

En remettant en lumière le massacre de l’université de Kent State en 1970, Derf Backderf nous livre sa bande dessinée la plus engagée, et en profite pour fustiger un oncle Sam grimaçant aux mains pleines de sang…

Dans ce docu-BD saisissant, Backderf évoque la contestation contre la guerre du Vietnam aux États-Unis dans les années 60-70, à travers la sanglante répression qui s’était exercée contre les étudiants sur le campus de l’université de Kent State. L’événement avait eu des répercussions dans tout le pays, contribuant à retourner l’opinion publique vis-à-vis de l’engagement des USA dans cette guerre. Un travail de mémoire salutaire à l’heure où les forces réactionnaires, soutenues par Trump, s’arcboutent sur leurs certitudes, quelques semaines avant les élections présidentielles.

Cela faisait un petit moment qu’on l’attendait, le nouveau Backderf. Cinq ans, si l’on exclut True Stories, une anthologie sortie en 2019 et regroupant des strips de l’auteur parus dans les journaux de Cleveland depuis trente ans. Pour son « vrai » retour, on peut dire que le vieux briscard, à presque 61 ans, n’a non seulement rien perdu de sa verve anti-système, mais qu’en plus il a sans doute produit ici le livre le plus marquant de sa biographie.

A la lecture, on comprend aisément à quoi ont pu servir ces cinq années, tant l’ouvrage surprend par sa maîtrise et sa rigueur journalistique (ne serait-ce que par la longueur des notes à la fin du livre). Car Kent State n’est rien de moins qu’une reconstitution historique, intégralement basée sur des témoignages oculaires et des recherches approfondies menées dans les archives de la bibliothèque de l’université de Kent State. On sent bien que le sujet tenait Backderf à cœur, d’abord parce qu’il est lui-même originaire de l’Ohio, et qu’ensuite il était primordial pour lui de rétablir une vérité longtemps occultée par le discours officiel de l’époque. Pour les autorités gouvernementales et locales, les étudiants contestataires qui s’opposaient à la guerre du Vietnam étaient forcément guidés depuis l’étranger, et à ce titre, méritaient une répression des plus féroces. Le Président Nixon, en poste en 1970, n’était pas connu pour ses positions nuancées vis-à-vis du communisme, dans un contexte où la guerre froide était à son apogée. De fait, la réponse de la garde nationale, qui intervint sur le campus même de l’université ( !), ne fut pas davantage gouvernée par la nuance, et l’horrible fusillade perpétrée par les militaires sous un commandement inapte toucha tous les étudiants quelles que soient leurs opinions ou le motif de leur présence sur les lieux. Ils furent réprimés, blessés et assassinés par la simple fait qu’ils étaient ETUDIANTS !

Kent State © 2020 Derf Backderf (Çà et là)

Choquant pour une bonne partie de la population, cet épisode, qui annonçait d’une certaine façon la fin de la guerre au Vietnam trois ans plus tard, reste assez méconnu. On sait gré à l’auteur du Midwest de jeter une nouvelle lumière sur l’événement, ce qui ne redore guère l’image d’une administration américaine rompue à la manipulation et au mensonge. Pourtant, on ne peut aucunement reprocher à Backderf d’avoir travesti les faits et les témoignages, ni de laisser transparaître sa propre opinion. Au contraire, il est parvenu – en tout cas il s’y est efforcé — à construire une narration factuelle et objective, en montrant chacun des protagonistes avec le plus grand réalisme possible, sans manichéisme, même si bien sûr, on peut sentir qu’il ne porte pas la soldatesque, et encore moins les gradés, dans son cœur de citoyen attaché à la justice. La bonne idée de remonter à l’origine des faits qui ont débouché sur cette tragédie, avec un compte à rebours qui s’active dès les premières pages (on comprend que certains personnages seront victimes de la fusillade), contribue à captiver le lecteur désireux de comprendre pourquoi les États-Unis prirent en quelques jours le visage d’une des pires dictatures sud-américaines… Le trait de Backderf reste toujours aussi expressif, mais fort logiquement se fait plus réaliste pour décrire ce cauchemar américain bien réel. On en apprécie toujours autant les rondeurs géométriques, tout comme ce noir et blanc qui lui sied parfaitement. On est tenté d’ajouter, sans vouloir faire injure ni à l’un ni à l’autre, que l’on pense beaucoup à Joe Sacco, non seulement parce que ce dernier fait de la BD documentaire, mais par son style graphique également assez proche.

Fidèle depuis un bon moment aux Éditions çà et là, l’auteur de Mon ami Dahmer signe une œuvre qui se place d’emblée parmi les meilleures sorties de l’année 2020, et prend un relief particulier dans le contexte électoral que traverse son pays. Ce retour très attendu de Monsieur Backderf ne déçoit donc aucunement, et c’est même d’ailleurs tout le contraire !

Kent State – Quatre morts dans l’Ohio
Scénario & dessin : Derf Backderf
Editeur : Çà et là
288 pages – 24 €
Parution : 10 septembre 2020

Kent State © 2020 Derf Backderf (Çà et là)

Extrait p.38 :

« Les forces de l’ordre sont terrifiées à l’idée d’un grand soulèvement pacifiste à Kent State, la deuxième plus importante université de l’Ohio. Il en résulte qu’en 1970, un total incroyable de cinq agences du maintien de l’ordre œuvrent sur le campus ou dans ses environs, de manière indépendante et souvent en se gênant les unes les autres.

La police du campus de l’université, forte de 25 hommes, n’opère que sur le campus. Avec son vaste réseau de taupes et d’informateurs, c’est presque une police secrète.

Le Département du shérif du comté, avec 29 adjoints à plein temps, et la police d’État, qui compte 1 075 agents, peuvent intervenir sur le campus. Les deux ont été utilisés pour écraser les premières manifestations.

La police municipale de Kent, avec ses 22 agents, patrouille dans les zones hors du campus et n’intervient à l’intérieur que lorsque son assistance est requise.

Le FBI dispose d’un important dispositif délocalisé à Cleveland et d’un plus modeste à Akron. Sur ordre de l’administration Nixon et du directeur du FBI J. Edgar Hoover, le bureau espionne toutes les organisations considérées comme des « menaces » et les perturbe, souvent par le biais de méthodes illégales. Le FBI est désormais constamment présent à Kent State.

De plus, le renseignement militaire a reçu de la Maison blanche de Nixon l’ordre d’espionner tous les campus où des activités pacifistes avaient lieu. Les actions très médiatisées du SDS de Kent en 1968-69 ont attiré l’attention du Pentagone. Il est également probable que la CIA surveille le campus.

Le Akron Beacon Journal a identifié un agent des renseignements militaires qui opérait en civil à Kent State, et une « escouade » d’agents du FBI infiltrés. Leurs activités en mai 1970 ? Inconnues. »

Kent State © 2020 Derf Backderf (Çà et là)

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